Article "A", "AN"

Il sert à singulariser, à isoler un élément dans un ensemble : un(e) parmi d'autres.

Il est dérivé du numéral ONE (comme UN en français), ce qui explique pourquoi il est incompatible avec :

1/ le pluriel

A cat is an animal.
Un chat est un animal.

Cats are animals.
Les chats sont des animaux.

2/ le non-dénombrable (sauf effet stylistique de singularisation comme dans l'exemple ci-dessous).

He showed a courage that impressed all the people present.
Il montra un courage qui impressionna toutes les personnes présentes.

Il s'agit non pas de la qualité abstraite, mais de la conduite concrète parmi d'autres.

 

a - AN s'emploie devant un voyelle phonétique

an arm ['a:m]
un bras

an MP ['em 'pi:]
un député

mais, devant une consonne :

a cat, a unit ['ju:nit], a euro ['juərəu], a yak ['jæk]
un chat, une unité, un euro, un ya(c)k

N.B. : le son [ j ] est, en effet, une consonne. 

De même, devant H muet :

an heir : un héritier
an hour : une heure
an honest man : un homme honnête
an honorable woman : une femme honorable.

b - place de l'article :

Notez les cas suivants :

so difficult a question
such a difficult question

many a poet
maints poètes

quite a difficult problem
rather a difficult problem
un problème assez difficile

half an hour
une demi-heure

c - nom singulier attribut ou après "AS":

He is a teacher.
Il est professeur.

as a teacher
en tant que professeur

Dans ce cas de figure, si le nom représente une fonction unique, on ne met pas d'article : le sujet n'est pas un parmi un ensemble d'autres, la notion (article Ø cf. ci-dessous) suffit.

Mr Clinton was President of the U.S. at the time.
M. Clinton était Président des U.S.A à l'époque.

d - emploi distributif

50P a pound
50 P la livre

50 miles an hour
80 km à l'heure